Terremoto en Tonga: 1 por 3

O mejor dicho, tres terremotos en uno: Es lo que cree el sismólogo Thorne Lay de la Universidad de California y equipo, que sucedió con el terremoto  (y posterior tsunami) que cobro la vida de 192 personas el año pasado en Samoa, Tonga y Samoa Americana.

Analizando los datos, se dieron cuenta de que lo que en principio habían creído que fue un megaterremoto, fueron en realidad  tres grandes terremotos que ocurrieron en lapsos de dos minutos, el uno del otro y los dos terremotos que permanecieron ocultos fueron los grandes responsables de algunos de los daños y el tsunami.

Al parecer los dos sismos de magnitud 7,8 combinados representaron la liberación de energía de un sismo de magnitud 8.

Este sería el primer caso conocido de un sismo (el de magnitud 8,1) a partir de una gran falla normal sobre el suelo oceánico de una placa tectónica que desencadena estos sismos “de empuje” principales (los de magnitud 7,8) en la zona de subducción donde la placa oceanica se esta deslizando o “subduciendo” bajo una placa continental de la corteza terrestre.

Por lo general, los grandes sismos de empuje o “megathrust ‘que ocurren cerca del límite de la zona de subducción entre dos placas provocan otros sismos en la placa oceánica que  está en subducción debajo de la placa continental. Estos sismos de empuje son aquellos en los que el suelo océanico es empujado a lo largo de una falla, forzandolo de un lado de la falla ya sea bajo o sobre el mismo del otro lado.

En el suroeste del Océano Pacífico, la placa Pacífica se está moviendo hacia el oeste y  está siendo empujada debajo del bloque de Tonga, una “microplaca” en el borde noreste de la placa australiana.

Localización de los 3 sismos que afectaron Tonga, Samoa y Samoa Americana en Septiembre de 2009/ Keith Koper, University of Utah

Durante los terremotos normales, el suelo es separado a lo largo de una falla. El sismo de 8,1 ocurrió cuando la placa del Pacífico se rompió en el “exterior”  donde comienza a bucear hacia el oeste por debajo del bloque de Tonga.

Los tres sismos se originaron a profundidades de 15-20 kilometros aprox.  bajo la superficie.  El sismo de magnitud 8,1 duró 60 segundos. El de magnitud 7.8  habría comenzado en algún momento entre los 49 y 89 segundos posteriores y el segundo sismo de 7,8 habría comenzado entre  90 a 130 segundos después del primer sismo. Estos sismos generaron olas gigantescas de altura variable dependiendo del lugar en qué rompían. En algunos lugares el agua alcanzó  a alzarse más de 49 metros sobre el nivel del mar.

Se conoce de otros tres casos de grandes sismos que sucedieron debido al empuje o al fallamiento normal dentro de una placa del fondo marino en subducción: El de Sanriku, Japón en 1933 (de magnitud 8,4), el de Sumba, Indonesia en 1977(de magnitud 8,3)  y el de las Islas Kuriles, Rusia en 2007 (de magnitud 8,1).

Me parece que es un precedente interesante y sin duda que será un factor más a tener en cuenta en el modelado de los terremotos y tsunamis, no solo en esta región en particular sino en todo el mundo, incluyendo del otro lado del pacífico en donde estamos.

Imagen que muestra la marca de hasta donde avanzo el oleaje en el tsunami de Tonga del 2009/ Imagen: New Zealand Civil Defense

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