Los rayos volcánicos pueden ayudar al rastreo de cenizas

La erupción del volcán  Eyjafjallajökull en Islandia a finales de marzo de 2010 produjo una gran columna de cenizas y una serie de trastornos considerables a los vuelos en toda Europa. Ahora los investigadores han descubierto que la cantidad de rayos producidos cerca del volcán cada hora era más o menos proporcional a la altura de la pluma de ceniza volcánica. Ellos creen que la técnica podría usarse para monitorear los volcanes en lugares remotos o los que están oscurecidos por la lluvia.

Según nuevas investigaciones, los rayos derivados de erupciones volcánicas  podrían ser utilizados para estimar la altura de una columna de cenizas arrojadas durante la erupción.

La erupción en abril del volcán islandés Eyjafjallajökull  creó una gigantesca nube de cenizas, la cual cubrió por un momento la mayor parte de Europa, hizo ver puestas de sol color rojo fuego y produjo la suspensión temporal de la aviación internacional, lo que derivó en un caos de viajes para  decenas de miles de personas.

Si bien,  los científicos que monitorean el volcán utilizan satélites y radares para rastrear el progreso de una pluma,  a menudo tienen dificultades para vigilar el progreso de la ceniza volcánica cuando anochece y cuando los cambios climáticos dificultan el trabajo. Los relámpagos que acompañan a estas plumas podrían ayudar a este esfuerzo: esta nueva investigación sugiere que los grandes relámpagos relacionados a las plumas volcánicas en Islandia están correlacionadas con las alturas de éstas plumas, lo cual es consistente con otros trabajos recientes.

Relámpagos Volcánicos

El Eyjafjallajökull comenzó a inyectar cenizas volcánicas a la atmósfera el 20 de marzo de este año. En pocos días, la pluma de ceniza alcanzó una altura de 9 kilómetros. La pluma estaba tan cargada eléctricamente que produjo sus propio rayos, lo que podía ser detectado a muchos miles de kilómetros de distancia, en el día y la noche,  según el estudio, que se basa en mediciones de la red de ubicación de rayos ( ATDnet) en la Oficina Meteorológica del Reino Unido.

“Hay la idea de que las erupciones volcánicas son tormentas sucias”, dijo Earle Williams,  científico atmosférico del MIT, que no estuvo involucrado en la nueva investigación, pero ha estudiado la relación entre la altura de las nubes de ceniza y los relámpagos.

El cómo funciona exactamente este concepto no está del todo claro, pero las partículas de cenizas pueden ser cubiertas en hielo después de llegar hasta cerca de 5 km de altura. Estas nuevas partículas de hielo  se comportarían como partículas en una tormenta: A medida que se chocan y se alejan, se acumula una carga eléctrica y de ahí derivan los grandes relámpagos.

Otra posibilidad es que el agua en el magma del volcán podría estar enfriando y creando un relámpago por el mismo mecanismo. Sin embargo, los investigadores necesitan saber más acerca de las propiedades de las columnas de cenizas antes de resolver la cuestión.

Aviones en alerta

Pero la estimación de la altura de las plumas satisface más que una curiosidad meramente académica. “Desde un punto de vista práctico, la industria de la aviación está muy preocupada por las erupciones volcánicas. Los aviones generalmente no quieren ir ni siquiera por una tormenta ordinaria y eso que ésto es esto es peor.” afirma Williams.

Las plumas de ceniza volcánica tienen más hielo y rocas y pueden estropear cualquier avión. Han habido casos en los que 747 jets han perdido sus cuatro motores después de volar a través de una pluma de cenizas. Si los controladores de tránsito aéreo tuviese una estimación más precisa de cómo estas plumas crecen, tendrían una mejor idea sobre cómo evitarlos.

El estudio fue publicado en la edición del 10 de diciembre de la revista Environmental Research Letters.

Más información sobre los efectos y acción frente a las cenizas volcánicas

Imágenes de la erupción del volcán Eyjafjallajökull, Islandia donde se aprecian los relámpagos causados por las descargas eléctricas a través de la ceniza volcánica. Créditos: Marco Fulle

Fuentes:

http://environmentalresearchweb.org/cws/article/news/44570

http://www.livescience.com/environment/volcanic-ash-cloud-monitoring-101210.html

http://www.swisseduc.ch/stromboli/perm/iceland/eyafallajokull_20100416-en.html?id=14

Una combinación de nieve y lava

Esta semana ha sido una semana en la que la nieve y la roca fundida que alcanza la superficie (o lava) han hecho algunos shows geniales, espectaculos como solo la naturaleza nos puede mostrar en donde se fusiona dos elementos tan propios como ellos mismos, uno resultado de procesos a varios kilometros bajo nuestros pies, y el otro procesos kilometros arriba de nosotros: la lava y la nieve.

Dónde? dos lugares geologicamente muy distintos pero igual de fascinantes.

Esta imagen tomada por el observatorio satelital terrestre de la NASA, muestra el momento en el que el volcán Klyuchevskaya en Rusia libera toda una columna de gas, vapor de agua y un flujo activo de lava. El Klyuchevskaya es un estratovolcan más alto en la peninsula de Kamchatka. Se eleva a 4750 metros  y es el volcán activo más alto de toda Eurasia. La pluma volcánica, las nubes bajas, y la nieve son todas blancas, mientras que el flujo de lava en el flanco norte sombrío del volcán es casi negro.

Imagen: Robert Simmon, NASA con la información ALI del EO-1 team

Por otro lado, el Eyjafjallajökull también un estratovolcan pero en Islandia de 1666 metros de altura que está haciendo erupción entre las capas de hielo a través de una fisura basáltica. Según Eruptions, hasta el momento la cantidad de basalto en erupción es relativamente pequeña,y la mayoría de la lava se limita al área alrededor de la fisura. Recordemos que este tipo de lava tiene muchas similitudes con el tipo de lava de los volcanes hawaianos por tratarse en ambos casos de volcanes de intraplaca.

La imagen satelital con los colores reales tomada el 24 de marzo muestra las fuentes y los flujos de lava, la pluma volcánica, y el vapor de la nieve vaporizada.

Imagen: Robert Simmon, NASA con la información ALI del EO-1 team

En la página web de MILA se puede encontrar un link a la webcam del volcán las 24 hrs del día.